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UNIST, 싸고 효율적인 염소(Cl₂) 생산기술 개발해 눈길

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에너지 및 화학공학부 주상훈 · 곽상규 교수팀
백금(Pt) 원자 탄소 나노튜브(CNT)에 분산된 구조
기존 상용 촉매(DSA)보다 귀금속 함량 150배 적어


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[연구그림] 새로운 염소발생 촉매의 투과전자현미경 사진과 활성점 모식도 /사진=UNIST

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【파이낸셜뉴스 울산=최수상 기자】 국내 연구진이 살균이나 소독에 흔하게 쓰는 염소를 기존보다 저렴하고 효율적으로 만드는 방법을 개발해 눈길을 끌고 있다.

연간 7500만t이나 생산되는 세계 10대 주요 화학물질인 염소 관련 산업에 큰 도움이 될 전망이다.

울산과학기술원(UNIST)는 에너지 및 화학공학부의 주상훈 · 곽상규 교수팀이 염소 생산에 주로 쓰는 전기화학적 방법에 쓸 새로운 촉매를 개발했다고 21일 밝혔다.

이 촉매는 백금(Pt) 원자 하나가 탄소 나노튜브(CNT)에 고르게 분산된 구조를 가졌다. 기존의 상용 촉매(DSA)보다 귀금속 함량이 150배 적으면서도, 염소 발생 효율은 높고, 반응 조건은 덜 까다롭다는 장점을 갖췄다. 현재 쓰이는 염소 발생용 전기화학촉매는 루테늄과 이리듐 같은 귀금속을 다량 포함해 비싼 편이고 생산효율이 낮다.
연구진은 이러한 단점의 원인이 '금속산화물 기반 촉매'의 본질적 특성에 있다는 데 착안해 금속산화물이 아닌 다른 형태의 촉매를 개발했다.

이번에 개발된 촉매(Pt₁/CNT)는 '탄소 나노튜브(CNT)' 위에 '질소(N) 원자 4개로 둘러싸인 백금(Pt) 원자'가 분산된 형태의 '단원자 분산 촉매'다. 이 촉매는 금속 원자(Pt)가 표면에 완전히 드러나기 때문에 그 함량이 적어도 높은 효율을 낼 수 있으며, 다양한 전해질 조건에서 상용 촉매(DSA)보다 우수한 성능을 보였다.

또 바닷물처럼 염소 이온을 많이 포함하거나 반대로 염소 이온 농도가 낮아도 높은 효율을 보였다. 향후 다양한 환경의 전기화학적 수처리 장비에 응용될 가능성을 보인 것이다.

곽상규 교수와 정관영 박사는 새로운 촉매의 실험에서 얻은 데이터를 이론 계산에 적용해 활성점의 구조와 전기화학적 반응 원리를 규명했다.
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[연구진 사진] 왼쪽부터 곽상규 교수, 정관영 박사, 주상훈 교수, 임태정 연구원 /사진=UNIST

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촉매 성능이 좋아진 이유는 활성점과 탄소 나노튜브 지지체 간에 구조적 일체성이 증가해 전자의 전달이 원활해졌기 때문이었다.

곽 교수는 "분자 모델링과 계산을 통해 촉매 활성점의 중심 구조를 밝혔다"며 "이 계산 원리는 향후 다양한 단원자 촉매의 반응성과 반응 원리를 해석하는 데 기여할 것"이라고 기대했다.

주상훈 교수는 "이번에 개발한 단원자 촉매는 50년 전 상용화된 귀금속 산화물계 촉매의 패러다임을 바꾸는 새로운 촉매 설계 개념"이라며 "특히 이번 촉매는 전해질 조성에 크게 영향을 받지 않아 중 · 소규모 수처리 장치와 선박평형수 처리 등에서 다양하게 응용될 것"이라고 내다봤다.

이번 연구성과는 네이처 커뮤니케이션즈(Nature Communications) 온라인 판에도 이날 게재됐다.

ulsan@fnnews.com 최수상 기자

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