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제1야당 대표의 잠적…“대선 코앞에 두고 처음 보는 광경”

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중앙일보

이준석 국민의힘 대표가 지난달 29일 오후 자신의 페이스북에 별다른 설명 없이 짧은 메시지를 남겼다. [페이스북 캡처]

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“그렇다면 여기까지. ^_^p”

“익명 인터뷰하고 다닌다는 그분, 이젠 대놓고 공작질한다.”

지난달 29일 밤 이준석 국민의힘 대표가 자신의 페이스북에 올린 글이 당을 발칵 뒤집어놨다. ‘여기까지’라는 말을 두곤 이 대표가 중대 결심을 암시한 것 아니냐는 반응이, ‘공작질’이라는 표현을 놓곤 윤 후보 측 인사를 공개 저격한 것이라는 해석이 나왔다. ‘^_^p’ 이모티콘에 대해선 “상대를 누르거나 야유한다는 의미의 엄지를 거꾸로 내리는 모습을 알파벳 소문자 p로 형상화한 것”이라는 분석도 있었다. 당 중진의원은 “대선을 코앞에 두고 당 대표와 대선후보 측이 이렇게까지 대놓고 충돌하는 광경은 처음 본다”고 말했다.

“이 대표, 오후 부산 도착” 보도 나오기도

이 대표가 다음 날인 30일에도 일정을 모두 취소하자 당은 종일 뒤숭숭했다. 대표실은 이날 “금일 이후 대표의 모든 공식 일정은 취소됐다. 당 관계자 등 언론에서 보도되는 대표 관련 모든 내용은 사실이 아니다”고만 밝혔다. 이날 밤 일부 언론은 “이 대표가 이날 오후 부산에 도착했다”고 보도하기도 했다.

도대체 무슨 일이 있었던 걸까. 이 대표는 전날 오후 6시30분부터 소속 의원 5명과 약 두 시간 동안 반주를 곁들인 저녁식사를 했다. 한 참석 의원은 통화에서 “이 대표가 의원들과의 개별 인연을 언급하면서 ‘함께 잘해보자’고 말하는 등 분위기가 나쁘지 않았다”고 전했다.

그런데 식사 자리가 끝난 뒤 분위기가 바뀌었다고 한다. 복수의 당 관계자들에 따르면 이 대표가 식사 후 무슨 얘기를 들었는지 몇몇 당 인사에게 전화로 ‘여기까지 하겠다’는 취지의 뜻을 전해 만류하는 일이 벌어졌다. 이 대표와 가까운 한 인사는 “아무래도 식사 후에 어떤 문제가 생긴 것 같다. 당 안팎에서 무슨 일이냐는 연락이 쏟아져 이 대표에게 ‘걱정된다’는 문자를 보냈는데 답이 없었다”고 말했다.

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이 대표와 윤 후보 측의 불편한 관계는 어제오늘의 일이 아니다. 이 대표는 이전에도 윤 후보 측과 갈등을 빚었을 때 최고위 회의에서 입을 닫는 등 불편한 심기를 드러낸 적이 있다. 하지만 이처럼 노골적인 방식으로 불만을 표출한 것은 처음이다. 당 안팎에선 이 대표와 윤 후보 측의 해묵은 갈등이 김종인 전 비대위원장 영입을 둘러싸고 드디어 폭발했다는 말이 나왔다. 여기에 이 대표가 공개적으로 반대한 이수정 경기대 교수가 공동선대위원장에 이름을 올리고, 이 대표가 통보받지 못한 상태에서 윤 후보의 29일 충청 방문 일정이 언론에 보도된 것도 기폭제가 됐을 것이란 관측이다.

이 대표의 돌발 행동에 윤 후보 측도 진위 파악에 나서는 등 적잖이 당황한 분위기였다. 이날 충북 청주를 방문한 윤 후보는 취재진에 “이유를 파악해 보고 (이 대표를) 만나 보라고 권성동 사무총장에게 얘기했다”고 말했다. 당 대표 패싱 논란에는 “잘 모르겠다. 저는 (후보로서) 내 역할을 다할 뿐이다”고 답했다. 윤 후보 측 한 인사는 “충청 지역 일정이 확정되지 않은 상태에서 보도가 나갔고, 당시 대표실 실무진과도 논의 중인 상태였다”며 “윤 후보도 보도가 나간 뒤에야 일정을 알았다”고 설명했다.

이날 오후 권성동 총장은 서울 노원구에 있는 이 대표의 사무실을 찾아 약 30분 동안 기다렸지만 이 대표와 연락이 닿지 않아 만나지 못했다. 권 총장은 “이 대표에게 (오늘은) 생각을 정리할 시간을 주고, 내일이라도 기회가 되면 만나 볼 의향이 있다”며 “대표가 오늘은 사람을 만나고 싶어 하지 않는다고 간접적으로 전해 들었다”고 말했다.

홍준표 “당 대표 겉돌게 하면 대선 망쳐”

당 중진 의원들은 우려를 표했다. 김태흠 의원은 페이스북에서 “지금 모습은 사욕만 가득하고 전략과 시대정신이 부재한 무능의 극치”라고 꼬집었다. 김태호 의원은 “이번 대선은 차포 다 떼고 이길 수 있는 판이 아니다”며 “당 대표가 설 자리를 잃으면 대선을 어떻게 치르나”라고 적었다. 홍준표 의원은 ‘청년의꿈’ 게시판에 “당 대표를 겉돌게 하면 대선을 망친다”는 글을 올렸다.

당 일각에선 이 대표를 향해 “가벼운 처신”이라는 비판도 제기된다. 한 다선 의원은 “당의 수장인 이 대표가 감정을 추스르지 못하고 분란을 조장하는 것 같아 우려스럽다”고 말했다. 반면에 “이 대표와의 갈등을 충분히 정무적으로 조정할 수 있었음에도 상황을 이 지경까지 이르게 한 윤 후보 측의 잘못이 크다”(초선 의원)는 반응도 나왔다.

겉으로 드러난 것보다 당 내부 사정은 더욱 심각하다는 지적도 제기된다. 윤 후보 측 관계자는 “지금 직면한 위기는 우리 안에서 시작됐다”며 “내부 갈등을 누르고 누르다 곪아터진 것”이라고 진단했다. 이어 물밑에서 벌어지는 ‘자리다툼’ 상황을 전하며 “이 대표 등이 선대위에 넣길 원하는 인사가 있었는데, 수용하기 어려워 이를 거절하는 과정에서 기분이 상한 적이 있다”고 말했다.

대선 3개월 후 치러질 내년 6월 지방선거를 겨냥한 내부 줄서기와 알력 다툼도 심각한 수준이라고 한다. 한 초선 의원은 “대선이 끝나면 바로 지방선거라 예민한 이가 많다. (지방선거를 대비해) 나 역시 윤 후보를 보러 가려다가 주변 인사들에게 막혀 그만둔 적이 있다”고 말했다.

윤 후보와 가까운 한 인사는 “윤 후보에게 비판적인 일부 인사들이 ‘지방선거 공천권 행사에 영향력이 큰 권성동 총장의 임기를 내년 3월 9일까지로 해야 한다’고 압박하고 다닐 정도로 내부 견제가 심하다”며 “사실 권 총장은 이미 대선 직후 자리를 내놓겠다고 이 대표에게 말한 것으로 안다”고 전했다.

이를 바라보는 당 주변의 반응은 싸늘하다. 당에 오래 몸담았던 한 인사는 “경선 이후 높아진 지지율에 취한 당이 내부 힘겨루기에 몰두하고 있다”며 “이러다 한 방에 훅 가는 게 대선판인데, 그때 누가 책임질 건가”라고 지적했다.

현일훈·손국희 기자 9key@joongang.co.kr

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