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"반북 단체 자유조선, '행방 묘연' 北 조성길 도피 기획"

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조성길 전 이탈리아 주재 북한 대사대리, 2018년 잠적

자유조선이 접근…소식통 "현재 서구 국가에 은신 중"

美 당국자 "자유조선 리더 홍 창, 수백명의 탈북 도와"

뉴시스

[로마=AP/뉴시스]2018년 1월3일(현지시간) 이탈리아 주재 북한 대사관의 외관. 2020.04.05.

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[서울=뉴시스] 남빛나라 기자 = 북한 체제에 반대하는 단체 자유조선(구 천리마민방위)이 귀국 전 자취를 감춘 조성길 전 이탈리아 주재 북한 대사대리 잠적 사건을 주도했다는 보도가 나왔다.

월스트리트저널(WSJ)은 4일(현지시간) 북한 정권을 무너트리려는 비밀 단체가 성공적으로 김정은 체제에 균열을 조성했다고 보도했다.

조 전 대사대리는 이탈리아에서의 임기를 마치기 직전인 2018년 11월 부인과 함께 잠적했다. 딸은 함께하지 못했다.

이탈리아 외교부는 지난해 2월 "조 전 대사대리의 딸은 조부모와 함께 머물기 위해 북한으로 돌아가고 싶다는 의사를 밝혔으며, 2018년 11월14일 북한으로 돌아갔다"고 설명했다.

보도에 따르면 조 전 대사대리는 사건 당일 아침 부인과 함께 산책하러 간다며 밖으로 나갔다. 이들은 근처에 있는 차에 탄 뒤 돌아오지 않았다.

이 부부는 현재 밝혀지지 않은 서구 국가에 은신하고 있다고 소식통은 전했다.

그날의 작전을 잘 아는 사람에 따르면 도주 차량을 운전한 건 자유조선 일원이었다. 자유조선의 전신은 김정은 북한 국무위원장의 이복형 김정남이 암살당한 후 그의 아들 김한솔을 구출해 보호했다고 주장한 '천리마민방위'다.

지난해 2월에는 스페인 주재 북한대사관 침입을 주도하기도 했다.

자유조선이 조 전 대사대리에게 접근하는 건 쉽지 않았다. 탈북이나 외국 정보기관과의 접촉을 막기 위해 북한이 보낸 인물이 항상 동행해서다.

그는 로마에서 항상 '박씨'로 불리는 사람을 데리고 다니며 보좌관이라고 소개했지만, 이탈리아 정치인들은 이들을 서로 감시하는 관계로 봤다.

조 전 대사대리를 만나본 이탈리아 정치인이나 활동가들은 그가 평소 북한에 대한 비판에 강하게 반발했다고 회상했다. 또 평소 좋아하는 생선 요리를 지인들과 먹으면 상대방이 계산을 하는 걸 말리지 않았다. 이건 돈에 쪼들리는 북한 외교관들에게는 흔한 일이라고 WSJ은 전했다.

그와 자유조선 리더 에이드리언 홍창이 언제 만났는지는 확실하지 않다. 하지만 사정을 잘 아는 사람은 홍창이 북한 투자를 구실로 그에게 접근했다고 설명했다.

이 부부의 17세 딸의 안전이 걱정되는 상황이 오자 자유조선은 탈북자의 가족을 보호하는 방안을 고민했다고 한다. 이 때문에 주스페인 북한 대사관을 습격할 때는 탈북이 아니라 납치극을 기획하게 됐다.

자유조선 측은 대사관에 근무 중인 소윤석 경제참사에게 납치 사건으로 보일 것이라며 탈북을 권했지만 소씨는 거절했다. 이 사건 이후 홍창의 행방은 묘연한 상황이다.

한 미국 당국자는 홍 창이 수백명의 탈북을 도왔으며, 자유조선은 미국의 지원이나 지시를 받지 않는다고 밝혔다.

WSJ에 따르면 홍 창은 한국계 미국인 부모 아래에서 자라 예일대에서 역사학을 전공했다. 홍 창은 여러 대의 휴대전화를 사용하며 디지털 도청을 차단하는 금속 천으로 된 가방에 전자기기를 넣고 다닌다고 한다.

현재 자유조선을 이끄는 해나 송은 이 단체가 더 이상 홍창과 관계가 없다고 밝혔다.

◎공감언론 뉴시스 south@newsis.com

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