본문으로 바로가기
52626222 0032019052252626222 08 0805001 6.0.7-RELEASE 3 연합뉴스 0

300만년 전 들쥐 화석서 붉은 색소 처음으로 확인

글자크기

흑백 영역 고대 동식물 실제 모습 복원 길 열어

연합뉴스

300만년 전 화석에서 찾아낸 붉은색소를 토대로 복원한 들쥐 상상도(왼쪽)
오른쪽은 화석과 X-선 영상 [SLAC 국립가속기연구소 그레고리 스튜어트 제공]



(서울=연합뉴스) 엄남석 기자 = 화석은 고대 동물의 형체를 담고 있지만, 색깔까지 보여주지는 못한다. 연조직(soft tissue)이 보존된 상태로 발견되는 화석이 극히 드물어 고생물학자들이 화석을 통해 색깔이나 피부 상태 등을 파악하는 것이 여간 어려운 것이 아니다. 동물의 몸체 색깔이 수백만년의 진화 과정에서 중요한 변수가 된다는 점에서는 완전하지 못했던 셈이다.

그러나 영국 맨체스터대학 연구팀이 300만년 전 들쥐 화석에서 처음으로 붉은색 색소를 찾아내 흑백 영역에 머물러 있던 고 대 동식물의 실제 모습 복원에 활용될 수 있을 것으로 기대되고 있다.

미국 에너지부 산하 스탠퍼드선형가속기센터(SLAC) 국립가속기연구소에 따르면 필 매닝 교수가 이끄는 연구팀은 독일 빌러샤우젠에서 발굴된 쥐 화석에서 X-선 분광법으로 붉은 색소의 화학적 흔적을 찾아냈다고 과학저널 '네이처 커뮤니케이션스(Nature Communications)'에 밝혔다.

연합뉴스

쥐 화석의 싱크로트론 X-선 이미지
청색은 뼈의 칼슘, 녹색은 아연, 적색은 유기황을 나타낸다. 아연과 유기황이 겹치는 곳은 노란색으로 표시돼 있다. [네이처 커뮤니케이션스 제공]



연구팀은 SLAC의 스탠퍼드 싱크로트론 방사선 광원(SSRL)과 영국의 다이아몬드 광원(DLS)의 X-선을 이용해 동물의 색깔을 결정하는 멜라닌 색소와 연관된 요소를 분석했다.

멜라닌 색소 중 유멜라닌(eumelanin)은 흑색이나 암갈색으로 나타나고, 페오멜라닌(pheomelanin)은 적색이나 노란색으로 표출된다.

과학자들은 지금까지 유멜라닌 흔적에 초점을 맞춰 '시조새(Archaeopteryx)'의 날개 화석에서 명암을 구분해낸 적이 있지만, 페오멜라닌 흔적은 찾지를 못했다.

매닝 교수 연구팀은 우선 현대 조류의 날개에서 유멜라닌과 페오멜라닌의 독특한 화학적 결합을 분석하는 연구를 통해 미량 금속인 아연과 유기 황 분자가 결합하는 곳에서 페오멜라닌을 찾을 수 있다는 결론을 갖고 화석 분석에 나섰다.

그 결과, 7㎝ 크기 들쥐 화석의 등과 옆구리 등에서 아연과 황 분자가 동시에 검출됐으며 이를 토대로 등과 옆구리는 적갈색 털로 덮이고 배 부분은 흰색인 멸종 쥐의 실제 모습을 복원해 냈다.

연구팀은 분석에 이용된 멸종 들쥐의 화석이 잘 보전된 상태이기는 했으나 이번 연구가 이런 잘 보존된 화석의 화학적 분석을 통해 알아낼 수 있는 것에 대한 이해를 바꿔놓는 계기가 됐다고 강조했다.

연합뉴스

300만년 전 쥐 화석
실제 크기는 7㎝로 현재는 멸종된 상태다. [괴팅겐대학 제공]



논문 공동저자인 로이 워겔리우스 맨체스터대학 지구화학 교수는 성명을 통해 "동물 세계의 색소 화학에 관해 많은 것을 알게 됐다"면서 "이번 연구결과가 멸종 동물을 좀 더 확신을 갖고 재현하고 그럼으로써 진화 연구에 또다른 관점을 추가하는 의미가 되길 바란다"고 했다.

eomns@yna.co.kr



<저작권자(c) 연합뉴스, 무단 전재-재배포 금지>